Temas

4. Las compañías por acciones y la industrialización

Las Compañías por acciones constituyeron la expresión más típica del capitalismo comercial del siglo XVII, y fueron ligadas a la expansión colonial de las potencias atlánticas. Eran sociedades con cartas constitucionales especiales otorgadas por sus gobiernos. Desempeñaron un importante papel en la expansión colonial de los países europeos. Se les concedieron importantes privilegios, a veces monopolísticos y tuvieron funciones colonizadoras y administrativas. En el siglo XVII tuvieron especial importancia en Norteamérica y Lejano Oriente. También proliferaron en el último cuarto del siglo XIX, especialmente en África. La más poderosa fue la Compañía de las Indias Orientales holandesa, pero la primera de este tipo surgió en Inglaterra. En España el estado detentó el monopolio del tráfico colonial hasta el siglo XVIII. Con la creación de la Real Compañía Guipuzcoana de Caracas (1728) se inicia un nuevo sistema de comercio. Más tarde le seguirían la Compañía de La Habana (1740) y la Real Compañía de Filipinas (1785) ente otras.

En 1602 se creó la Compañía Holandesa de las Indias Orientales, conformada en principio por ocho sociedades de navegación. En Francia se crearon las llamadas Compañía de las Indias Occidentales y la de Indias Orientales creada por Colbert en 1664; la Compañía de Santo Domingo, del Canadá y de la Bahía de Hudson en el mismo año; y la Compañía General de Seguros y Préstamos a la Gruesa en 1686. Por su parte, en Inglaterra se formó la Sociedad inglesa de las Indias Orientales en 1612. Semejantes se dieron en Dinamarca en 1616 y Portugal en 1649. 

Estas compañías tenían básicamente una estructura semejante a la de las sociedades anónimas actuales. En ellas, la participación en la sociedad estaba representada por acciones negociables y existía la limitación de la responsabilidad de los socios por las obligaciones que surgieran del contrato. Los aportes podían ser desiguales lo que permitía un mayor ingreso de socios. Finalizada la vigencia de la sociedad, los socios se repartían el aporte más las ganancias de las expediciones. Los repartos de dividendos, generalmente se efectuaban cada dos años; además de establecerse normas para que dichas sociedades llevaran adelante una adecuada contabilidad de sus ingresos y egresos.

Revolución industrial y progreso

Iniciada a mediados del siglo XVIII en Inglaterra, la revolución industrial fue una etapa de enormes cambios sociales y sobre todo tecnológicos, cambió la estructura social, surgiendo la clase obrera, disminuyendo los campesinos y artesanos para convertirse en asalariados por parte de las nacientes fábricas.
Aumentó la producción agrícola gracias a la mecanización de algunas tareas, y el incremento de campos cultivables gracias a las nuevas tecnologías. En el nivel de vida, gracias a los avances médicos y descubrimientos de la vacuna disminuyo la mortalidad aumentó la población (en Europa prácticamente se triplico), de ésta manera la mano de obra estaba garantizada.

Sin embargo no todo fue progreso, ya que estos cambios trajeron consigo una serie de problemas. ¿Como cuáles? bien es cierto que la Revolución Industrial generó riqueza pero sólo en unos pocos y pobreza en muchos, ya que al no existir leyes laborales los trabajadores carecían de derechos con respecto al trabajo, así que la obtención de mano de obra era barata, y en muchos casos los patrones preferían contratar a mujeres y niños, ya que éstos eran más manejables. Añadamos que las jornadas en muchos casos eran de 18 horas y en la mayoría de las veces las condiciones del lugar de trabajo eran infrahumanas (poca ventilación por ejemplo).

Podemos decir también que con la Revolución Industrial se inició la contaminación del medio ambiente, aunque claro que en esa época no era comparable con la actualidad, y sin embargo se considera que desde entonces aumento la acidez de los mares afectando la vida marina

Esta es la otra cara del inicio del progreso en la historia de la humanidad, que si bien es cierto que comprendió una mejora en el nivel de vida del ser humano, tuvo su parte desagradable.

Transporte y comunicaciones

La revolución tecnológica. Como sabemos, fue en este período, siglo XIX, cuando se incorporaron a la vida moderna el teléfono y la telegrafía sin hilos, el fonógrafo y el cine, el automóvil y el aeroplano, y cuando se aplicaron a la vida doméstica la ciencia y la alta tecnología mediante artículos tales como la aspiradora (1908) y el único medicamento universal que se ha inventado, la aspirina (1899). Tampoco debemos olvidar la que fue una de las máquinas más extraordinarias inventadas en ese período, cuya contribución a la emancipación humana fue reconocida de forma inmediata: la modesta bicicleta. Pero antes de que saludemos esa serie impresionante de innovaciones como una “segunda revolución industrial”, no olvidemos que esto sólo es así cuando se considera el proceso de forma retrospectiva. Para los contemporáneos, la gran innovación consistió en actualizar la primera revolución industrial mediante una serie de perfeccionamientos en la tecnología del vapor y del hierro por medio del acero y las turbinas. Es cierto que una serie de industrias revolucionarias desde el punto de vista tecnológico, basadas en la electricidad, la química y el motor de combustión, comenzaron a desempeñar un papel estelar, sobre todo en las nuevas economías dinámicas. Después de todo, Ford comenzó a fabricar su modelo T en 1907. Y sin embargo, por contemplar tan sólo lo que ocurrió en Europa, entre 1880 y 1913 se construyeron tantos kilómetros de vías férreas como en el período conocido como “la era del ferrocarril”, 1850-1880. Francia, Alemania, Suiza, Suecia y los Países Bajos duplicaron la extensión de su tendido férreo durante esos años. El último triunfo de la industria británica, el virtual monopolio de la construcción de barcos, que el Reino Unido consolidó entre 1870 y 1913, se consiguió explotando los recursos de la primera revolución industrial. Por el momento, la nueva revolución industrial reforzó, más que sustituyó, a la primera.



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